La NASA enviará un pequeño drone teledirigido para volar a través de los cielos marcianos

Después de aterrizar varios buggies de dunas en miniatura en Marte para navegar alrededor de la superficie del planeta, la NASA ha decidido que quiere una vista de pájaro la próxima vez. El Mars Helicopter, un diminuto dron a control remoto de doble rotor, hará que el viaje al planeta rojo se guarde en el ombligo del Mars 2020 Rover.

Una vez en la superficie, el vehículo de seis ruedas desplegará el pequeño helicóptero en un lugar adecuado, lo que le permitirá cargar sus baterías y ejecutar una variedad de pruebas previas al vuelo antes de hacer historia en la delgada atmósfera de Marte.

“La capacidad de ver claramente lo que se encuentra más allá de la próxima colina es crucial para los futuros exploradores. Ya tenemos excelentes vistas de Marte tanto desde la superficie como desde la órbita “, dijo Thomas Zurbuchen, de la NASA, en un anuncio. “Con la dimensión adicional de una vista de pájaro desde un ‘helicóptero’, solo podemos imaginar lo que las futuras misiones lograrán”.

El estilizado Mars Helicopter, que ha estado en desarrollo desde 2013, tiene un fuselaje en forma de caja del tamaño de una pelota de béisbol y pesa aproximadamente cuatro libras. Las células solares cargarán el diminuto dron durante el día, y un calentador interno lo ayudará a soportar las frías noches marcianas. Sus cuchillas contrarrotativas girarán a casi 3.000 rpm, aproximadamente 10 veces más rápido que una nave similar aquí en la Tierra.

“La atmósfera de Marte es solo un uno por ciento de la de la Tierra, así que cuando nuestro helicóptero está en la superficie marciana, ya está en el equivalente de la Tierra a 100.000 pies de altura”, dijo Mimi Aung de JPL. “Para hacerlo volar a esa baja densidad atmosférica, tuvimos que examinar todo, hacerlo lo más ligero posible y al mismo tiempo ser tan fuerte y potente como sea posible”.

Una vez que el helicóptero esté listo para comenzar, comenzará una campaña de vuelo de prueba de 30 días, comenzando con un simple vuelo estacionario en su lugar y llevando a misiones de reconocimiento más extensas que durarán hasta 90 segundos. “No tenemos un piloto y la Tierra estará a varios minutos luz de distancia, por lo que no hay forma de controlar esta misión en tiempo real”, dijo Aung. “En cambio, tenemos una capacidad autónoma que podrá recibir e interpretar comandos desde tierra, y luego volar la misión por sí misma”.

Se espera que la misión Mars 2020, programada para su lanzamiento a bordo de un cohete Atlas V de Cabo Cañaveral en julio de 2020, llegue al planeta rojo en febrero de 2021. Tan genial como es el mini helicóptero, no es un componente crucial de la misión.

Sin embargo, las pruebas exitosas abrirían la puerta a una observación y exploración más aérea en futuras misiones. “Después de que los hermanos Wright demostraron hace 117 años que el vuelo controlado, sostenido y controlado era posible aquí en la Tierra, otro grupo de pioneros estadounidenses puede demostrar que lo mismo se puede hacer en otro mundo”, dijo Zurbuchen.

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